SETI @ thuis

Zoek naar buitenaardse wezens met je desktopcomputer

door Gerry Brown

Gerelateerde Links

  • Geschiedenis van SETI
  • Radioastronomie
  • Arecibo-observatorium
  • Encyclopedie: SETI

Een teraflop is een maat voor de snelheid van een computer en kan worden uitgedrukt als:



  • Een biljoen drijvende-kommabewerkingen per seconde
  • 10 tot de 12e macht drijvende-kommabewerkingen per seconde
  • 2 tot de 40e powerflops

Wetenschappers beginnen zich computers voor te stellen die op petaflop-snelheden werken.

Ondanks alle berichten over de snel krimpende wereldbol - met moderne technologie zoals internet, draadloze handcomputers en satellietplaatsbepalingssystemen - lijkt het universum elke dag eenzamer te worden. De zoektocht naar intelligent leven in het heelal gaat door, hoewel er nog niets is gevonden. Dat 'nog' zorgt ervoor dat mensen blijven kijken en vooral luisteren. Sterker nog, dankzij recente ontwikkelingen wordt de zoektocht binnenkort flink opgevoerd.

De Zoeken naar programma voor buitenaardse intelligentie (SETI) , in sommige wetenschappelijke kringen bespot als tijdverspilling, kreeg veel publiciteit met het succes van Cal Berkeley's baanbrekende SETI@Home-project.

Te veel gegevens

SETI@Home, slechts een onderdeel van het grotere Project Phoenix aan UC Berkeley, is een experiment in gedeelde computerbronnen. Het zou veel te lang duren om de enorme hoeveelheden gegevens die SETI verzamelt te analyseren, maar in 1994 hadden David Gedye en Craig Kasnoff, twee SETI-veteranen, een gesprek op een kerstfeest dat SETI voor altijd veranderde. Ze kwamen erachter dat in plaats van op de een of andere manier te proberen buitensporige sommen geld te krijgen voor een enorme supercomputer om alle verzamelde gegevens te kraken, ze kleinere computers konden gebruiken. Een kleinere computer zou normaal gesproken veel langer duren dan een grote computer, maar ze vroegen: wat als je duizenden, zelfs miljoenen kleinere computers zou hebben die het werk doen? Dankzij internet was het een mogelijkheid. Zo is SETI@Home ontstaan.

De kracht van internet

Het project kwam pas echt op gang toen de website in mei 1999 werd gelanceerd. Het was oorspronkelijk gepland om over twee jaar te eindigen, maar dankzij de enorm verrassende populariteit en extra financiering is het voor onbepaalde tijd verlengd. Inmiddels zijn meer dan 3 miljoen vrijwilligers in meer dan 220 landen naar de SETI@Home-website gegaan en hebben ze de software gedownload om hun computers voor het goede doel te gebruiken.

Dit is hoe het werkt. De software downloadt een reeks gegevens van SETI, en wanneer de computer niet wordt gebruikt, start het programma zoals een screensaver-programma en begint de informatie te analyseren. Nadat de computer een batch heeft geanalyseerd, stuurt hij de gegevens terug naar SETI en ontvangt nieuwe gegevens, waarna het proces opnieuw wordt gestart.

De kracht en kostenefficiëntie van het gigantische netwerk van personal computers is verbijsterend. Denk hier eens over na: de krachtigste computer, IBM's ASCI White, heeft een rating van 12 teraflops en kost $ 110 miljoen. De rekenkracht van SETI@Home bedraagt ​​ongeveer 15 teraflops en heeft tot nu toe slechts $ 500.000 gekost.

Hoge kosten leiden tot innovaties

De Project Phoenix-waarnemingen worden momenteel gedaan met behulp van de 1000-voet radiotelescoop in Arecibo, Puerto Rico, en de wetenschappers hebben een groot deel van de sterren op de Phoenix-hitlijst bekeken, luisterend naar twee miljard kanalen voor elke getargete ster. Maar het gerecht bij Arecibo wordt slechts een fractie van de tijd gebruikt voor SETI-gerelateerde doeleinden.

Het SETI-project zal binnenkort zijn eigen SETI-toegewijde telescoop hebben om de zoektocht te verbreden. Het idee voor een all-SETI-telescoop is niet nieuw, maar eerdere pogingen mislukten altijd vanwege de hoge kosten. De nieuwe Allen Telescope Array (ATA), die in Noord-Californië zal worden gebouwd, zal in praktijk, uiterlijk en kosten verschillen van de optische en radiotelescopen die momenteel in gebruik zijn. Het zal worden gebouwd met behulp van honderden in massa geproduceerde kleine schaaltjes. De telescoop zal nieuwe technologieën gebruiken, samen met de grote hoeveelheden betaalbare computerverwerking die het SETI@Home-project heeft blootgelegd. Door dit te doen, zal de Allen Telescope Array tot een dozijn SETI-doelsterren tegelijkertijd kunnen onderzoeken en gevoelig zijn voor signalen over een zeer breed frequentiebereik.

Nieuw observatorium in Noord-Californië

Volgens de huidige plannen zal de Allen Telescope Array in twee fasen worden ontwikkeld. De eerste fase begon vorig jaar met de ontwikkeling van het prototype dat in april werd onthuld, en zal begin 2003 uitmonden in een tweede, groter prototype, dat daadwerkelijk aan de slag gaat met SETI- en radioastronomisch onderzoek. Op dat moment, met alle nieuwe technologieën bewezen, zal een tweede fase technische en financiële beoordeling plaatsvinden.

De vijf meter lange antennes van de ATA zijn in massa geproduceerd en uiterst kosteneffectief. De array, genoemd naar weldoener en mede-oprichter van Microsoft, Paul Allen, zal worden geplaatst in het Hat Creek Observatory, 290 mijl ten noordoosten van San Francisco op een locatie die wordt beheerd door het Radio Astronomy Laboratory van UC Berkeley. Het Hat Creek Observatorium bevindt zich in een gebied dat 'radiostil' is, waardoor het niveau van storende signalen van kunstmatige bronnen wordt verminderd.


Lees over de geschiedenis van SETI!

.com/spot/setihome.html